累计融资超8亿美元,估值超35亿美元,农业独角兽Indigo Ag志在颠覆现有农业系统

作者:李薇羽 2020-01-22 09:06

2020年1月6日,总部位于美国波士顿地区的农业科技初创公司Indigo Agriculture(以下简称Indigo Ag)披露已完成新一轮2亿美元融资,FedEx和 Pacific Western Bank也加入了投资队伍。该公司表示,将利用新一轮融资发展农业微生物、数字科技、谷物流通等业务,提高农户的盈利能力、环境可持续性和消费者健康水平。


FedEx董事长Frederick W. Smith表示,FedEx的一个重要战略领域便是环境的可持续发展,这与Indigo Ag的可持续农业理念不谋而合:“我们希望支持Indigo将农业转变成一种可扩展的、可负担的、减少大气二氧化碳的产业。”


Indigo Ag历史融资轮次

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Indigo Ag成立于2014年,起初只是Flagship pioneering发起的100多家创业公司之一。但在经历了五年的发展以后,它已然成长为一家900多人规模的企业,累计融资金额超8亿美元,估值更是超过了35亿美元。

 

Flagship pioneering是一家风险投资公司,主要投资医疗领域。自2000年成立以来,发起并培育了100多家科研企业,创造了超过300亿美元的总价值。根据公开数据显示,Indigo Ag是该机构所投项目中唯一的农业企业。 


在2019年美国全国广播公司财经频道(CNBC)发布的“颠覆性企业50强榜单”中,Indigo Ag位列榜首。滴滴出行、Airbnb、Netflix等国际知名企业均排在其后。“A better way to feed the planet”是CNBC对其在全球农业领域的出色表现作出的精妙点评。

 

这家明星农业科技创新公司,对自己业务的介绍是——以生产非转基因种子处理产品而闻名,使用“自然微生物学和技术来提高可持续性,为种植者带来利润,同时也为消费者带来健康”,并用“一个允许种植者和买家相互联系的数字平台”实现交易。

 

若想理解这家农业公司为何能够超越各界精英,成为世界颠覆性企业的领头者,我们需要从创始人入手,了解它的雄厚实力和伟大愿景。



强大的团队,是成功的基石

Indigo Ag不仅有农业、生物领域的学者,还有商业领域的杰出专家引领,现以David Perry为其首席执行官。Indigo Ag公司的核心团队认可了相同的理念:植物微生物群可以从根本上改变农业,使之向更好的方向发展。此外,成员们还致力于提高种植者的利润,提高作物质量,保护环境。


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(图为Indigo Ag CEO,David Perry)

“几年前,我有机会退一步,思考我想如何度过职业生涯的下一个阶段。但在过去的2-3年里,我对食物产生了浓厚的兴趣——我们怎样才能生产出足够的食物?怎样才能做到可持续发展?怎样才能帮助

人们做出对他们的长期健康更有益的食物选择?我决定集中精力解决这些大问题。”——David Perry,Indigo Ag CEO。




David是一位连续创业的科技企业家,致力于改善农业和食品系统的可持续性和消费者健康。在过去的20年里,他创建了5家创新公司。

 

他曾是Anacor Pharmaceuticals的CEO和联合创始人,这是一家生物制药公司,发现和开发用于治疗感染性和炎性疾病的新型小分子疗法。该公司在2016年被Pfizer(辉瑞公司)以大约52亿美元的价格收购。他也曾是Chemdex的CEO和联合创始人,后来创建了其母公司Ventro Corporation,它专注于生命科学行业的b2b市场。在其巅峰时期,Ventro的估值为110亿美元,后来被出售给了Nexprise。


此外,他还是Better Therapeutics公司的联合创始人和董事长,也是Evelo Biosciences公司的董事会成员。在过去的两年中,他成功地进行了首次公开募股,获得了数十亿美元的市值,筹集了超过12亿美元的资金,同时为投资者带来了可观的回报。


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      (图为Indigo Ag联合创始人、CIO兼董事Goffrey von Maltzahn)

“我的动力来自巨大的挑战。几千年前,农业可能是人类文明的起源。今天,我们需要重新发明它,使它对我们的健康、气候和环境更友好,这要以一种巨大规模来满足整个世界的需要。这就是Indigo的科学。”——Goffrey von Maltzahn博士,Indigo Ag联合创始人、CIO兼董事。


Geoffrey之前曾担任Kaleido Biosciences的CEO和Seres Therapeutics的CTO,他领导了两家公司人类微生物组研发平台的构建,并发现了第一个临床验证的微生物组治疗药物SER-109。他也是Axcella公司产品研发的副总裁,在他的领导下,该公司发现了两种临床验证的候选药物。


Geoffrey获得了无数的专利授权、奖项和出版物。他是超过200项专利申请和专利的发明人,并与人合著了20多份经过同行评审的出版物。Geoffrey获得了许多奖项和荣誉,包括Business Insider的30位40岁以下的生物技术领袖,麻省理工学院著名的Lemelson-MIT学生奖,麻省理工学院最具创新力的学生,以及国家发明家名人堂研究生奖。他获得了麻省理工学院生物医学工程和医学物理学博士学位,加州大学圣地亚哥分校生物工程硕士,麻省理工学院化学工程学士学位。

   

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(图为Indigo Ag COO Karsten Neuffer)

“在Indigo,创新技术和充满激情的人们会碰面,创造农业的未来——一个对农民、环境和消费者都‘更好’的农业。我很荣幸能成为这个团队的一员,并帮助塑造这段激动人心的旅程。”——Karsten Neuffer,Indigo Ag COO。



Karsten运用他在农业行业深厚的专业知识,推动Indigo Ag的海外扩张,并将公司最先进的微生物和数字技术提供给在不同规模和不同环境下运营的种植者。


在他的职业生涯中,Karsten管理数十亿美元的资产,掌管着跨国农业企业部门,同时帮助简化了底线业务,推动了发达地区和新兴地区的市场增长。在Indigo Ag之前,他曾在先正达(Syngenta)担任领导职务,管理从上至下的损益表,带头进行商业战略重新设计,推出多条产品线,并与高端买家建立了合作关系,在此过程中建立了有才能的跨职能团队。


最近,作为先正达(Syngenta)的拉丁美洲地区总监,Karsten负责约40亿美元的销售,推动力关键性的业务好转,从而改善了财务业绩。在担任区域总监之前,Karsten还曾担任Seedcare的全球主管,在他的领导下,该公司重造辉煌。Karsten在先正达的业绩记录还不止这些:他在该公司开始了战略、规划和新业务开发主管的职业生涯后,成为了谷物业务全球主管。在这个职位上,他带来了两位数的营收增长,成功推出了杂交大麦,并启动了集成解决方案和下游合作伙伴关系。


在先正达之前,Karsten曾在麦肯锡担任了7年的副主管,主要负责化工行业的客户。他拥有芝加哥大学布斯商学院MBA学位和卡尔斯鲁厄大学工业工程和管理科学学士学位。


      一张图看懂indigo Ag四大“招牌” 

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 招牌一:微生物技术(Microbiome)

Indigo Ag最初是一家微生物制剂公司,销售经过微生物处理的种子。 该公司发现植物在它们不应该生长的地方生反而长得很好,然后便测试出它们具有独特的微生物,该公司把它们用在天然种子涂料中,培育出更多耐寒的品种。这些微生物是创新的、源于自然的产品,通过植物的自然过程来改善作物健康,同时在面临外部压力时提高产量。


IndigoAg相信,植物微生物群可以从根本上改变农业,使之向更好的方向发展。目前,该公司的种子处理技术主要用于五种作物——玉米、小麦、大豆、水稻和棉花。

 

2018年,indigo的玉米每英亩产量比传统种子高出10%以上,小麦产量提高了近15%。五个国家的农民种植了超过100万英亩的indigo种子,他们采用的便是联合创始人Geoffrey von Maltzahn所说的“益生菌”农业。

 

微生物种子是Indigo Ag的起点,也是整个公司的核心技术之一,通过微生物技术,该公司已经成功使不同农作物的产量有了明显的提升。


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      经过实验统计,Indigo小麦的中位产量提高了12.7%,蛋白质含量平均提高了13.8%,每英亩增加36美元营收,盈利能力增加23%。



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      如图所示,在48,000英亩的实验农田里,Indigo玉米的平均产量比临近的其他农田上升了5.5%,每英亩增加30美元营收。


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      作为Indigo Ag最先投入试验的品种——棉花,其平均增长量在2017年就达到了14%,意味每英亩增加68美元营收。


然而,微生物只是Indigo Ag故事的一部分。最重要转变源于农业数据革命的时机开始成熟,Indigo的涉足范围也应变得更大。此后,Indigo Ag开始在供应链和全球范围内扩张业务。


招牌二:供应链

1.Indigo Marketplace

这是该公司2018年推出的数字平台,能够帮助买卖双方建立联系,提供一个更高效、透明的供应链。这一平台将种植者与全球范围内更多的买家联系在一起,买家可以更容易地获得他们想要的谷物,种植者可以进入更大的市场赚更多的钱。Indigo Ag则负责种植者和购买者之间的谷物质量检测、运输和付款。


这一平台消除了价格谈判的麻烦过程,只需点击一个按钮,就可以同时与多个买家协商价格。

目前,该平台有数千名种植者注册,总共登记了价值近100亿欧元的库存,而买家总共参与了440亿欧元的投标。


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(图为Indigo Ag线上买卖平台)


2.Indigo Transport

美国的汽车工业在二十世纪中叶蓬勃发展。随着州际公路系统的升级,卡车运输应运而生。它可能成为比火车和轮船更便宜、更有效的选择(当然这取决于运输的距离)。


目前,卡车运输有两种不同的方式:农民用自己的卡车运送粮食,或与商业运输公司签订提货和运输合同。但无论是自己操作,还是外包给其他公司,对种植者来说都是一个沉重的负担。


Indigo Ag的首席供应链官Frank Crespo曾谈到农业生态系统的低效性,指出农业的物流操作方面缺乏透明度:“特别是由于天气原因而取消或改变货运时,种植者可能还要去农场,处理或重新安排物流。”


在这种情况下,种植者承受的压力会变大,因为他还得管理运输过程。因此,公司在2018年10月推出Indigo Transport这个数字物流平台是自然而然的事情。


拥有合法执照的种植者可以给自己的卡车登记,然后就可以开始运送邻居或自己的粮食,这为拥有卡车的农民提供一种价值最大化的方式,并为没有卡车的农民找到可靠的运输工具。


该平台有助于简化整个供应链流程,使其更加透明和易于管理。种植者在Indigo Marketplace找到心仪的买家,并完成出价后,即可通过Indigo Transport联系物流运送产品——整个过程无缝衔接。


招牌三:大数据

在当代的语境下,“颠覆”一词更多是指企业向数字经济转型。作为“颠覆性企业50强”的榜首,Indigo Ag从一开始就被认为是一家数据驱动型公司,其所有业务都与大数据息息相关。

 

Indigo Ag于2017年启动了巨大的数据收集设备Indigo Research Partners (IRP)。IRP被称为“世界上最大的农业实验室”。这是一个由传感器、无人机和卫星组成的全球网络,每天向Indigo Ag的波士顿总部发送一万亿数据点并进行分析。


Indigo Ag IRP系统

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图片来源:公司官网 


到2019年,分布在世界各地的120家大型农场企业(平均占地8000英亩),允许Indigo Ag收集数据并在其农场进行新技术测试。IRP的主管Barry Knight曾表示他们与“有创新精神”和“愿意承担风险”的“新型”农民合作得十分顺利和愉快。

 

Indigo Ag合作的均为大型农场, 根据美国农业部2012年的农业普查数据,种植面积超过5000英亩的农场占美国农场总数的1%,而种植面积却占了三分之一以上,Indigo Ag合作的农场平均种植面积为8000英亩,这也意味着Indigo Ag的产品能够大范围推广。

 

这120家世界范围的大型农场向Indigo Ag献出自己数据的同时,也获得了买方公司的数据。这对农场主来说可不是件小事:当其他竞争对手正为数据收集手忙脚乱时,Indigo Ag的生产合作伙伴们已经能直接从中获益了。


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1. 大数据与微生物

为了改善植物的自然微生物组成,Indigo Ag使用一种叫做“集中采购” (focused sourcing)的方法来识别和排序成千上万的内生菌。Indigo Ag科学家利用复杂的基因组测序和计算生物信息学来编目和汇集来自这些微生物的世界级基因组信息数据库,再将算法和机器学习应用到这个数据库中,以预测哪些微生物对植物的健康最有益。

 

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2. 大数据与定向交易

Indigo Ag的核心理念是:作物并非生而平等。

今天的农业巨头们一直在强调标准化,而Indigo Ag却在专一性中看到了差异化的价值。

面包厂更需要高蛋白小麦,而啤酒厂更喜欢低蛋白小麦。但是现在的商品,并没有根据这些内在属性来对农产品进行区分。这一现状隐含着大多数农业者错失的商业机遇。而Indigo Ag却抓住了。

 

Indigo Ag的 工作人员会在收获前两周或在已经收割谷物中抽取样本,并用便携式传感器进行测试,接着立即导出样本的蛋白质、水分和测试重量结果。

测试结果会公布在Marketplace中,并结合种植者的地理位置等信息,匹配合适的买方。

从对农作物作出区分,到匹配买卖双方,都需要大量数据作支撑。

 

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3.大数据加卫星技术

2018年12月13日,Indigo Ag宣布收购TellusLabs,这是一家利用卫星成像技术开发农业解决方案的领军企业,由David Potere博士和Mark Friedl博士创办于2016年。TellusLabs由统计学家、科学家和工程师组成,他们利用遥感技术分析大量的农业、天气和卫星数据。

 

TellusLabs与Indigo的合作伙伴关系是通过IRP建立起来的,现在,Indigo Ag可以利用TellusLabs的专有平台和专家团队,达到为种植者降低风险和增加产量的目的。有了这项技术和人员,Indigo Ag便能扩大其数据洞察和见解平台的覆盖范围和精度。这些见解将提升全球粮食系统的透明度,并且帮助提升种植者的盈利能力、环境可持续性和消费者健康。

 

在这次收购的帮助下,Indigo Ag正在开发一幅世界粮食系统的活地图。将大数据与卫星技术结合起来,可以实现为世界上每个农民提供每英亩分析数据的目标(TellusLabs对2017年美国玉米产量预测的准确率为99%)。这一举动意味着它可能拥有了世界上最精密的地面数字“眼睛”和“耳朵”,能更好地对美国的农田作出预测。

 

近年来,农业领域的并购和风险投资一直呈上升趋势。该行业一些最大的参与者包括海林顿(Nutrien)、美盛(Mosaic)、巴斯夫(BASF)、先正达(Sygenta)(目前是中国化工的一部分)、杜邦(DowDuPont)的农业部门科梯瓦(Corteva),以及收购孟山都(Monsanto)的拜耳(Bayer)。


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4. 大数据和产业洞见

Indigo在收购了TellusLabs之后所建立名为Atlas的旗舰平台,它结合了遥感、地面设备、天气和历史数据来提供模型,以评估作物健康和田间、县、州和国家一级的产量等因素。这便是Indigo Ag打造出的“活地图”。

 

有了这一平台,Indigo Ag能定期发布作物产量情况、季节温度情况、产量预测等评估报告,并将这些报告数据在地图上以可视化的形式呈现出来。

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      (图为Indigo Ag发布的数据报告)


Indigo Ag从这个平台获得了无与伦比的、细致入微的细节。Atlas的专有算法能够描述局部土壤条件,将田间边界绘制到米级的精度,并识别区域内作物健康状况的细微差异。地图集信息使种植者能够做出更明智的种植、收获和营销决策。


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(图为Atlas测绘的动态地图以及地图内容阐释)



招牌四:固碳项目Terraton Initiative

“如何养活不断增长的人口?如何以一种对地球更可持续,对消费者更健康,对种植者更有利可图的方式去做?”是Indigo Ag一直想要解决的问题。


固碳项目源于Indigo Ag的可持续发展理念以及提升农民福利的愿景,于是在2019年,Indigo建立了Terraton Initiative这个通过农业土壤吸收1万亿吨大气二氧化碳的全球行动。该公司认为,农业能对地球环境带来极大的影响,此举一箭双雕,既能帮助减少土地退化和环境污染,又能帮助种植者从中获利。


要加入这一项目的步骤也很简单。

1)在Indigo Ag官网注册并提交相关数据信息;

2)Indigo Ag与种植者合作收集数据,分析土壤样本,并验证碳已被封存;

3)种植者采用可再生种植方式,Indigo Ag帮助提供相应的种植建议;

4)Indigo Ag收集额外的数据,以核实碳隔离吨数的增减;

5)该公司给予农户每吨二氧化碳15美元作为奖励,这对种植者来说是一个重要的新收入来源。


要在种植土地的同时增加土壤的碳含量,需要采用“可再生”的耕种方法:种植覆盖作物、免耕农业、轮作作物、减少化学物质和化肥的使用,以及纳入牲畜。事实证明,这些做法既能将碳引入土壤,又能保持土壤的碳含量。由此产生的富碳土壤更健康,对极端天气也能更好地适应,还改善了水的渗透性,增加了微生物多样性,提高了产量,减少了投入需求等。


David 曾在采访中表示:“当种植者在转型过程中得到支持时,他们的成功率更高,这正是我们的切入点。”


他原本预测公司将在2019年底前签约下100万英亩的土壤。然而到2019年12月,超过500万英亩的土地在Terraton计划中签订了合同,远超预期。他预计一年后这一数值会升至数千万英亩。



农业科技助力,创造更美好的星球

今年4月,科学家测量了大气中二氧化碳含量为415 ppm。工业革命之前,二氧化碳浓度约为280ppm,相当于增加了135ppm。


捕获碳的唯一方法是通过光合作用,但这一过程只发生在森林中的树木、海洋中的海藻和农产品中。


“农业是唯一能够解决的方案,并且是立竿见影的。我们不需要任何新技术来启动,而且负担得起。”David说。


Indigo Ag所做的,代表了食品种植、分销和销售方式的深刻转变。正如Airbnb对酒店住宿行业的变革、Netflix对电影行业的变革那样,Indigo Ag将可能颠覆全球农业行业。相比酒店房间和电影,食物对于人类来说更加不可或缺,这便是Indigo在诸多领域创新公司里拔得头筹的重要原因之一。


 

从它开始,我们需要重新认识农业系统,并承认其具有改变世界的潜能。



图片来源:Indigo Ag官方网站

注:文中如果涉及35斗记者采访的数据,均由受访者提供并确认。

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